Whitsunday Islands, Queensland

Whitehaven Beach, Whitsunday Island, Queensland. © Tourism Australia

Whitsunday Islands, Queensland

Whitsundays est un archipel de 74 îles bordé par la grande barrière de corail, site classé au patrimoine mondial, et les eaux tranquilles de la mer de Corail. Avec ses plages de sable blanc isolées, baignées par des eaux turquoise et bordées de palmiers, l'archipel des Whitsunday incarne le paradis tropical par excellence.

Cet archipel, le plus important au large des côtes australiennes et dont la formation remonte à plusieurs millions d'années, doit son nom au capitaine Cook, qui navigua dans ces eaux le dimanche de Pentecôte (Whitsunday) 1770.

Les propriétaires ancestraux des Whitsunday Islands, les Ngaro, font partie des premiers groupes aborigènes connus d'Australie. L'itinéraire, appelé Whitsunday Ngaro Sea Trail, qui relie South Molle, Hook et les Whitsunday Islands, suit les traces de ces tribus primitives.

Certaines îles ne sont à peine plus que des langues de sable corallien finement broyé retenues par les racines d'un unique palmier. D'autres abritent de luxueux complexes hôteliers. Destination romantique par excellence, l'archipel des Whitsunday compte le plus grand nombre de demandes en mariage et lunes de miel au mètre carré de toute l'Australie.

L'une des meilleures façons de profiter de la beauté de ce paradis insulaire baigné de soleil est de naviguer d'île en île et de récif en récif à bord d'un catamaran ou d'un yacht. Des croisières sont organisées au départ d'Airlie Beach ou de Shute Harbour.

La plus grande île, Whitsunday Island, est aussi connue pour son immense plage de sable blanc déserte, Whitehaven Beach, longue de sept kilomètres. C'est l'une des plages les plus photographiées d'Australie. Survolez en hydravion le récif de Heart Reef et profitez des joies de la plongée à tuba sur un atoll de corail isolé, rien que pour vous.

Daydream Island fait partie des îles de l'archipel les plus proches de la côte. Sa particularité est son aquarium artificiel à ciel ouvert, le Living Reef, où l'on peut donner à manger aux raies pastenagues, requins, barramundi et autres hôtes des lieux.

Hamilton Island est la seule île de la Grande barrière de corail à posséder un aéroport. Si les solutions d'hébergement ne manquent pas, aucune ne surpasse le Qualia, élu meilleur hôtel au monde en 2012 par les lecteurs du magazine Conde Nast Traveler. Rejoignez en hélicoptère l'île de Dent Island, pour une partie de golf sur le seul parcours de championnat insulaire d'Australie. Chaque année, au mois de mai, des yachts luxueux à plusieurs millions de dollars affluent à Hamilton Island pour la Hamilton Island Race Week.

Hayman Island est l'île la plus septentrionale de l'archipel des Whitsunday. Son complexe hôtelier cinq étoiles est l'un des plus primés d'Australie. C'est un endroit très prisé, aussi bien par les vacanciers qui y séjournent que par les visiteurs d'une journée.

Hook Island et South Molle Island sont moins développées, abritant essentiellement des parcs nationaux. Sur Hook Island, vous découvrirez des vues à couper le souffle ainsi que plusieurs cavernes aborigènes au détour des sentiers de randonnée qui sillonnent l'île. Les Pinnacles, au large de Hook Island, sont reconnus comme l'un des meilleurs sites de plongée des Whitsundays. L'île la plus proche du continent est Long Island. C'est un petit joyau qui vaut le détour, avec sa multitude de sentiers de randonnée et l'abondance de sa faune sauvage.

Vous pourrez même dormir au plus près du récif sur des pontons aménagés et, la nuit venue, voir le récif s'animer depuis le confort d'un observatoire sous-marin.

Lorsque vous aurez exploré l'archipel par la terre et par la mer, prenez de la hauteur à bord d'un hydravion ou d'un hélicoptère pour admirer sa beauté aigue-marine sous un angle nouveau.

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